Mengubah Plastik menjadi Minyak, Startup UK Melihat Uang di Lautan Menghemat

Di tempat pembuangan sampah sekitar 80 mil sebelah barat London, Adrian Griffiths sedang menguji sebuah penemuan yang dia yakin akan menyelamatkan samudera dunia dari tersedak limbah plastik. Dan dapatkan dia jutaan.

Mesinnya, seukuran lapangan tenis, mengaduk semua jenis produk berbasis minyak bumi – bungkus penutup, pakaian poliester, karpet, elektronik – kembali menjadi minyak. Dibutuhkan kurang dari satu detik dan bahan bakar yang dihasilkan, disebut Plaxx, bisa digunakan untuk membuat plastik lagi atau mesin kapal tenaga.

“Kami ingin mengubah sejarah plastik di dunia,” kata Griffiths, CEO Recycling Technologies di Swindon, sebuah kota di barat daya Inggris dimana 2,4 ton sampah plastik dapat diubah dengan cara ini setiap hari sebagai bagian dari sebuah pilot. proyek.

Untuk penyokong keuangan termasuk pemerintah Inggris dan lebih dari 100 investor swasta, teknologi ini bisa menandai terobosan bagaimana plastik dikelola secara global. Mesin menggunakan teknik daur ulang bahan baku yang dikembangkan di Universitas Warwick untuk mengolah sampah plastik tanpa perlu menyortir, rintangan utama yang mencegah daur ulang ekonomis dalam skala besar.

Proyek Griffiths unik karena tidak menargetkan jenis plastik tertentu, namun berusaha mencari solusi untuk sup plastik yang disebut membanjiri badan air di dunia. Pada tahun 2050, plastik akan lebih besar daripada ikan di lautan, menurut sebuah studi yang dipresentasikan pada Forum Ekonomi Dunia tahun ini oleh Ellen MacArthur Foundation.

“Ini bisa menjadi game changer sejati,” kata Patricia Vangheluwe, direktur urusan konsumen & lingkungan di PlasticsEurope, sebuah asosiasi dagang yang mewakili lebih dari 100 produsen polimer, termasuk BASF SE dan Dow Chemical Co. “Ini adalah cara terbaik untuk mendapatkan plastik yang Anda tidak akan dapat mendaur ulang dengan teknologi saat ini, atau melakukannya dengan cara ekonomi, kembali ke ekonomi melingkar. ”

Saat ini, hanya sekitar 10 persen plastik yang diproses ulang karena lebih murah memompa minyak baru untuk bahan baku petrokimia, terutama setelah harga minyak mentah ambruk dalam beberapa tahun terakhir. Sisanya diinsinerasi, dibuang di tempat pembuangan sampah, atau dibuang ke lautan, melepaskan bahan kimia beracun yang merusak terumbu karang dan tertelan oleh kehidupan laut yang dimakan manusia.

Banyak proyek gagal karena mereka tidak menawarkan margin yang cukup besar untuk membuat mereka layak, menurut Nick Cliffe, inovasi memimpin biaya efisiensi sumber daya di Innovate UK, satu dari dua lembaga pemerintah yang menyediakan dana sebesar 2,6 juta pound ($ 3,4 juta) Ke Teknologi Daur Ulang.

“Memulihkan bahan baku dari aliran limbah adalah masa depan,” kata Cliffe, yang timnya juga membiayai proyek yang memulihkan platinum dari barang elektronik dan kalsium tua dari kulit telur.

Perancang lini perakitan bekas, Griffiths ingin memproduksi mesinnya secara massal, yang disebut RT7000, dan kemudian menyewanya. Ini bisa masuk ke dalam lima kontainer pengiriman, sebagian kecil dari ukuran sistem daur ulang standar. Idenya adalah agar bisa dibawa ke lokasi masalahnya, seperti pantai di negara berkembang tempat sampah dibersihkan secara teratur dan daur ulang lokal terbatas.

Sampah plastik

Anjak dengan biaya 3 juta pound untuk dipasang dan 500.000 pound per tahun untuk beroperasi, Recycling Technologies mengharapkan pendapatan sebesar 1,7 juta pound per tahun per mesin, sehingga memulihkan investasi awalnya dalam 2-1 / 2 tahun, katanya.

“Itu selalu menjadi tujuan, untuk membuat mesin yang bisa membayar sendiri, karena kemudian orang akan membuat keputusan investasi dan bisa berskala sangat cepat,” kata Griffiths, 48, yang bertujuan untuk memiliki 100 RT7000s dan berjalan pada tahun 2025. Kabupaten Perthshire, Skotlandia akan mulai menggunakan satu di tahun 2018 untuk mengubah 7.000 ton sampah plastik setiap tahunnya menjadi 5.000 ton Plaxx.

Suatu sore di pabrik Swindon baru-baru ini, para pekerja menumpahkan plastik ke ban berjalan melalui tabung. Bahan bergerak melalui serangkaian unit yang memisahkan barang seperti batu, kotoran dan makanan berlapis. Setelah selesai, plastik memasuki kotak seperti tungku dan dipanaskan sekitar 500 derajat celcius (932 derajat Fahrenheit) menggunakan partikel seperti pasir panas yang meleleh menjadi uap.

Teknik ini mirip dengan thermal cracking, dimana minyak mentah diubah menjadi bensin dan bahan bakar jet, hanya material yang berbeda yang digunakan untuk memanaskan bahwa Teknologi Daur Ulang sedang dalam proses pematenan, menurut direktur teknik Mike Keast, seorang mantan perancang kilang minyak.

“Kita harus menciptakan teknologi baru sehingga kita bisa hidup sesuai keinginan dan tidak menghancurkan planet ini,” katanya, berteriak untuk mendengar jeritan kaleng Coke dan Sprite yang ditekan ke dalam kubus di crusher alumunium di sebelahnya.

Uap didinginkan pada suhu yang berbeda untuk membuat satu dari tiga bahan, masing-masing muncul dari keran terpisah di bagian bawah mesin. Dari satu, bahan bakar berwarna jerami yang bisa dijual ke perusahaan petrokimia. Sebuah pompa kedua mengeluarkan zat yang lebih berat yang mengingatkan pada lilin lilin, mirip dengan yang terbakar di mesin kapal. Dari ketiga, lilin cokelat tebal itu bisa digunakan untuk membuat semir sepatu atau kosmetik.

Griffiths mengatakan bahwa dia sedang dalam pembicaraan dengan sekitar lima perusahaan petrokimia untuk mendapatkan kesepakatan pasokan, meskipun dia tidak memberikan rinciannya. Pembuat kimia Jerman BASF, untuk satu, mengharapkan teknologi daur ulang bahan baku akan menjadi “suplemen penting” untuk pilihan penanganan limbah, menurut juru bicara Christine Haupt.

Sementara dia dan stafnya 22 didorong oleh keinginan untuk melindungi samudra, mereka mengakui bahwa dengan konsumsi plastik yang akan berlipat ganda dalam 20 tahun ke depan, daur ulang harus menguntungkan untuk membuat perbedaan. Tujuan Griffiths selanjutnya adalah membangun fasilitas manufaktur.

“Saya bukan pemeluk pohon,” katanya. “Saya tidak berpikir bahwa Anda dapat mengubah hal-hal lingkungan tanpa benar-benar menghasilkan uang.”