Negara Batubara Kembali, Seiring Dengan Menandatangani Bonus dan Bayaran

Sebelum subuh, seorang penambang batu bara bernama Cameron Justice berhenti di sebuah pom bensin di Mingo County, West Virginia, meraih dua kaleng minuman Monster Energy sebelum menuju ke pit.

Dia bisa menggunakan sentakan itu. Karya berusia 37 tahun yang bertelanjang dada itu enam kali seminggu seminggu di tambang Ruby Energy di jantung negara batubara AS. Tahun lalu, ia beruntung bisa mendapatkan empat.

“Kami sedang booming,” kata Justice. “Ini adalah kemajuan terbesar yang pernah saya lihat dalam lima tahun. Semua orang senang. ”

Seperti arus gunung yang kembali setelah kekeringan, uang mengalir ke Appalachia lagi – setidaknya untuk saat ini. Ini dimulai dengan trio kekuatan global: pembatasan produksi China, kebijakan anti-peraturan Presiden Donald Trump dan taruhan investor yang telah, selama setahun terakhir, menggandakan nilai pasar dari perusahaan batubara AS yang diperdagangkan, menjadi $ 15 miliar.

Tempat itu berakhir di kota-kota seperti Logan, populasi 1.800, di mana jalan-jalan yang dulu sibuk dengan usaha kecil kini dirusak oleh toko-toko tertutup, jendela berpagar dan trotoar yang dilapisi retakan.

Gosip di sini bukan lagi tentang penutupan tambang dan PHK massal. Penambang menyambar bonus penandatanganan $ 1.000, asuransi kesehatan berbayar dan kenaikan gaji lagi. (Keadilan hanya mendapatkan benjolan 50 sen per jam.)

Di stasiun gas Marathon dimana Hakim berhenti untuk sarapan pagi, bisnis naik 15 persen hanya dalam beberapa bulan terakhir. Pemilik Isom Ooten telah memperpanjang jam kerja setelah pemotongan kembali tahun lalu.

“Batubara di negara kami adalah nomor satu, saya tidak peduli dengan apa yang mereka katakan,” kata Ooten. “Saya ingin ekonomi kembali.”

Southern West Virginia, pegunungan pegunungan penghasil batu bara yang bergulir, memiliki banyak lahan untuk dibuat. Perusahaan-perusahaan besar di luar negeri membangun kamp-kamp untuk generasi buruh yang lalu yang tumbuh di kota-kota yang berkembang sekarang hampir runtuh.

Sekitar 34.000 orang tinggal di Logan County, kurang dari setengah jumlahnya di tahun 1950. Seiring dengan negara tetangganya, hal itu membawa bangsa ini mengalami overdosis resep obat yang berlebihan .

Dari tahun 2008 sampai 2016, produksi dari ladang batubara selatan West Virginia turun dari 117 juta ton menjadi 36,6 juta, menurut Administrasi Tambang Keselamatan dan Kesehatan AS. Gas alam murah, yang menjadi bahan bakar pembangkit tenaga dominan Amerika, memacu keruntuhan. Kekalahan industri tersebut mendorong beberapa penambang terbesar di negara itu, termasuk Alpha Natural Resources Inc., yang mengelola fasilitas Ruby Energy, dan Arch Coal Inc. , menjadi bangkrut.

Nah, trennya membalikkan. Hingga pertengahan April, produksi batubara naik 9 persen di selatan West Virginia dibandingkan dengan setahun yang lalu, menurut Administrasi Informasi Energi AS.

Itu karena harga naik tiga kali lipat dari tahun lalu untuk batubara metalurgi, yang digunakan dalam pembuatan baja dan sulit ditemukan di tempat lain di Amerika Utara. China menutup reli di tahun 2016 saat perusahaan tersebut menghentikan produksi. Pada akhir Maret, Badai Tropis Debbie menabrak pantai Australia, mengganggu pasokan global dan membuat batu bara AS menjadi lebih berharga.

Investor Beg

Wall Street memperhatikan. Randall Atkins, ketua perusahaan batu bara Ramaco Resources Inc , menarik para bankir yang datang kepadanya musim gugur yang lalu “dengan lutut tertekuk,” memintanya untuk membawa perusahaannya ke publik.

Pada bulan Februari, Ramaco, yang didukung oleh dana ekuitas swasta Energy Capital Partners dan Yorktown Partners , mengadakan IPO pertama industri batubara AS dalam dua tahun. Warrior Met Coal Inc , yang investor terbesarnya adalah Apollo Global Management LLC , menyusul pada bulan April. Kedua perusahaan itu mengumpulkan setengah miliar dolar. Coronado Coal LLC , bagian dari portofolio Energy & Minerals Group, mungkin berikutnya.

“Investor arus utama sekarang melihat batu bara lagi, ” kata Jeremy Sussman, analis pertambangan yang berbasis di New York dengan Clarksons Platou Securities Inc.” Enam bulan yang lalu, bukan itu masalahnya. ”

Elk Creek, tambang Ramaco baru di Logan County, akan mencapai produksi penuh musim panas ini. Ketika perusahaan mengadakan job fair di sana pada bulan Maret untuk mengisi sekitar 40 spot, lebih dari 850 orang muncul.

Mekanika yang Sibuk

Kompetisi untuk posisi terampil tinggi tertentu – seperti mekanik dan teknisi listrik – telah berkembang dengan sangat sengit sehingga perusahaan menutupi premi perawatan kesehatan para pekerja. Bluestone Industries – bagian dari kerajaan bisnis Gubernur Virginia West Madison – baru-baru ini menawarkan sebanyak $ 1.000 untuk bonus penandatanganan.

Boom and bust adalah ciri khas bisnis batubara, dan penduduk setempat masih berhati-hati. Pada suatu sore hari kerja baru-baru ini, jas mekanik Scott Skeens yang biru diliputi minyak karena dia sangat sibuk memperbaiki peralatan tambang. Pesanan telah meningkat 40 persen tahun ini di perusahaannya, Logan Hydraulics. Stafnya yang dua mungkin tidak akan bisa menangani semua pekerjaan, tapi dia belum berkembang.

“Sejak Trump masuk, ada hal yang berusaha pulih,” katanya. “Mudah-mudahan, saya akan segera mempekerjakan lebih banyak orang.”

Tidak semua orang begitu bullish. Di pusat kota Logan, Michael Cline belum melihat adanya peningkatan lalu lintas di Hot Cup, kedai kopinya.

Skeptis lokal

Putra seorang penambang batu bara, Cline mengingat masa kecil bersama ayahnya dengan garis piket yang tegang. Hari ini, pendukung Bernie Sanders berekor kuda yakin bahwa Logan harus melakukan diversifikasi ekonominya atau berubah menjadi “kota hantu” dalam penurunan berikutnya. Dia masih mewaspadai perusahaan-perusahaan di luar negara.

“Mereka hanya mencari investor yang membeli janji kosong Donald Trump,” katanya. “Ini hanya uang Monopoli. Ini akan bangkrut, dan kita akan menjadi lebih buruk lagi. ”

Beberapa mil di jalan, di sebuah pusat konvensi yang ramping di puncak datar sebuah tambang gunung tua, Paul Lang, presiden perusahaan Arch Coal – penghasil kedua terbesar di Amerika Serikat dengan tonase – baru-baru ini menawarkan sebuah presentasi tentang Masa depan industri. Dia berbicara tentang makan malam untuk Institut Pertambangan Lembah Tug, yang dibuka pada tahun 1946, menjadikannya sebagai organisasi industri tertua di negara bagian ini.

Lang menjelaskan bagaimana Trump dapat membantu industri ini dengan mengurangi peraturan dan mempromosikan belanja infrastruktur. Tapi dia bukan Pollyanna. China, lebih dari Trump, memacu kebangkitan ini, katanya, dan gas alam akan terus menjadi bahan bakar pilihan bagi pembangkit listrik AS.

“Mengapa Logan County terkena pukulan keras? Jawabannya ada di sana, “kata Lang, menunjukkan sebuah grafik yang menggambarkan kenaikan gas dan keruntuhan batu bara. “Ini akan sulit untuk mengembalikannya.”