Pabrik China Melakukannya Sendiri untuk Membangun Perangkat Must-Have Berikutnya

Selama beberapa dekade, produsen kontrak China telah banyak konten untuk mengeluarkan gadget yang dirancang oleh perusahaan teknologi dunia. Sekarang mereka akan melangkah lebih jauh – mencari pengusaha dan membangun desain mereka dengan harapan bisa menemukan perangkat must-have berikutnya.

Tanaman seperti Jetta Company Ltd di Guangzhou menggunting peran tradisional perusahaan modal ventura dengan memanggul beberapa risiko pengembangan produk baru. Mereka mencari ide di acara perdagangan atau dari rujukan. Kemudian tim in-house membangun dan menguji prototip dan bahkan membuat batch kecil untuk mengukur pasar.

Pabrik elektronik China mencoba beradaptasi karena Donald Trump menargetkan neraca perdagangan AS dengan China dan persaingan meningkat dari pabrik di Asia Tenggara dengan tenaga kerja lebih murah. Backing startups dapat memberikan cara untuk mengatasi tantangan tersebut, kata Paul Travers, pendiri Vuzix Corp. yang berbasis di New York , yang memproduksi lensa augmented reality.

“Struktur VC telah memberi produsen model investasi,” kata Travers, yang perusahaannya pernah bekerja dengan Jetta selama empat tahun. “Investasi juga memastikan bisnis masa depan.”

Tren ini telah memicu gelombang terbesar perangkat baru, kata Benjamin Joffe , mitra berbasis Shenzhen di akselerator startup hardware HAX. Berjalan-jalan di pasar elektronik Shenzhen Huaqiangbei menunjukkan betapa beragamnya gelombang itu.

Sejumlah besar gadget menjejalkan rak, dari musik peledakan unicycle yang diterangi lampu neon dari speaker Bluetooth tertanam, ke smartphone yang berfungsi ganda sebagai alat cukur listrik. Sebagian besar akan gagal untuk menangkap, tapi seperti VCs, tanaman hanya membutuhkan beberapa hits untuk membuatnya layak risikonya.

“Mereka mendukung perusahaan pemula bukan dengan uang tapi dengan kemampuan manufaktur dan terkadang pembayaran yang murah hati,” kata Joffe. Mereka “berpikir bahwa home-run berasal dari mengayunkan kelelawar lebih sering.”

Salah satu hit terbesar untuk Jetta adalah Sphero BB-8 . Jauh sebelum mainan robot Star Wars menjadi pokok daftar harapan Natal di seluruh dunia, Jetta bekerja dengan Boulder, Colorado yang berbasis di Sphero untuk mewujudkan visi pendiri Paul Berberian untuk membangun bola yang bisa dikendalikan oleh sebuah smartphone.

Pabrik China, yang menghitung Hasbro Inc. dan Mattel Inc. di antara kliennya, memanfaatkan 600 insinyur dan pengembang untuk membantu membuat bola jarak jauh yang bisa memutar satu meter per detik dalam garis lurus. Popularitas Sphero akhirnya menghasilkan produksi 3 juta unit, mendorong para startup lainnya untuk berduyun-duyun ke Jetta untuk mendapatkan kemitraan.

“Ini hubungan simbiosis yang bagus,” kata Berberian. “Jetta mampu membuat sesuatu yang benar-benar disempurnakan, dan kami memasang perangkat lunak kami di atasnya dan benar-benar lepas landas.”

“Pabrik mulai menganggap serius para pemula ini dengan mengambil proyek mereka, di masa lalu mereka bahkan tidak akan melihatnya,” kata Wayne Xiong, mitra di China Growth Capital, dana modal ventura berbasis di Beijing yang mengelola sekitar $ 650 Juta aset. Dia mengatakan bahwa, sementara beberapa pabrik telah menyadari nilai melakukan apa yang dilakukan VC secara tradisional, masih akan ada kebutuhan bagi pemodal ventura yang menyediakan dana dan keahlian di bidang-bidang seperti memilih pemasok, menegosiasikan distribusi dan bakat berburu.

Bagi Jetta, jika menyukai ide, insinyur membantu membuat prototip, kadang sebelum uang dibayarkan, kata manajer produk Yang Siping. Metode ini membantu perusahaan membangun reputasi dari mulut ke mulut.

“Kami mencoba mengidentifikasi startups lima sampai enam tahun sebelum mereka menjadi besar, maka kami mencoba untuk merawat mereka dan membantu mereka tumbuh,” kata Lewie Leung , 42, asisten direktur di unit penelitian dan pengembangan Jetta. “Hal penting bagi kami adalah mengikuti teknologi baru, dan saat itu kami merasa ini adalah sesuatu yang perlu kami pelajari.”

Hubungan Jetta dengan Sphero menunjukkan bagaimana para pemula melindungi kekayaan intelektual. Sementara Jetta membantu mengembangkan perangkat keras, kunci untuk perilaku lucu dan kikuk BB-8 adalah perangkat lunak terenkripsi yang diaktifkan oleh Sphero, dengan pembaruan yang dapat diunduh pengguna.

Ini adalah model yang digunakan oleh Robokind yang berbasis di Dallas yang membuat robot humanoid yang membantu mengajarkan anak-anak autis. Chief Technology Officer Richard Margolin mengatakan salah satu faktor terpenting dalam memilih mitra manufaktur adalah kehandalan.

“Ada banyak pabrik fly-by-night yang akan mengatakan ya untuk apapun,” kata Margolin. “Apa yang bisa mereka hasilkan adalah cerita yang sama sekali berbeda.”

Andrew Wen, direktur manufaktur untuk Vuzix, mengatakan ada sejumlah pabrik di provinsi Guangdong sekarang yang berinvestasi dalam pengembangan produk pelanggan. Pemain besar dan mapan seperti GoerTek Inc. dan Flex Ltd yang berbasis di AS, dengan daftar klien termasuk banyak merek elektronik konsumen besar di dunia, bergabung dengan pabrik-pabrik Cina yang lebih kecil yang ingin beralih dari desain kontrak dan prototip tradisional.

“Kami menghargai inovasi, terutama proyek yang bisa menjadi penting bagi bisnis masa depan,” kata Jia Yang, manajer investasi investasi GoerTek di Shandong. GoerTek telah berinvestasi pada pembuat smartwatch Mobvoi Inc. dan Pacostear, dan pada bulan Januari membeli $ 23,9 juta saham di startup teknologi AS yang dapat dipakai Kopin Corp.

Pertumbuhan sektor ini mencerminkan pergeseran yang lebih luas di Guangdong, yang merupakan pusat transformasi industri China di tahun 1990an. Provinsi ini mengunci tanduk dengan puluhan daerah dalam sebuah perlombaan untuk membangun hub seperti Silicon Valley, mengalokasikan sumber daya untuk lebih dari 1.100 inkubator dan ruang startup. Pergeseran tersebut telah membantu ekonomi provinsi tersebut meningkat menjadi 7,95 triliun yuan ($ 1,15 triliun) dalam tujuh tahun hingga 2016.